DELEN

De meeste mensen in de westerse wereld hebben een druk leven en wonen in drukke steden. Velen van ons zijn in ons dagelijks  leven volledig afgesneden van de natuur, vooral in vergelijking met de generaties voor ons.  Veel studies tonen aan dat mensen die in een stad leven veel meer kans hebben om een depressie te krijgen en verschillende vormen van angst dan mensen die in een meer natuurlijk buitengebied leven.

Dit lijkt eigenlijk vanzelfsprekend voor ons, omdat we allemaal het gevoel kennen dat we krijgen van  een wandeling door een park of bos, of door kamperen. Door  even uit de stad te zijn voelen we ons vaak verfrist en ervaren het over het algemeen als  zeer ontspannend. Uit nieuw onderzoek blijkt hoe belangrijk het is om dit dan ook te doen .
De vraag bij dit onderzoek was: kan het zijn dat door in de natuur  te zijn onze hersenen dusdanig veranderen dat het een positieve invloed heeft op onze gezondheid?

Gregory Bratman, een afgestudeerde student die de richting Emmett Interdisciplinary Program in Environment and Resources studeerde aan de Stanford University, wilde dit weten.  De onderzoekers vroegen aan 38 willekeurig geselecteerde deelnemers om 50 minuten per dag te besteden aan het wandelen in een natuurlijke of stedelijke omgeving, en een reeks psychologische vragen te beantwoorden voor en na de wandeling. Zij kwamen tot de ontdekking dat de vrijwilligers die door een weelderig, groen deel van de campus van Stanford liepen een verbetering toonden van de cognitieve functies en de stemming in vergelijking met degenen die in de buurt van verkeer en bebouwing liepen. Hoewel deze studie aantoonde dat de natuur een positief effect op ons geestelijk welzijn heeft, is nog niet onderzocht of er neurologische mechanismen  ten grondslag liggen aan deze verandering.

Heeft het wandelen in de natuur effect op ons piekeren?

Piekeren is een staat van constante zorg en stress over alledaagse dingen in ons leven. Dit type van denken is niet gezond of behulpzaam en is eigenlijk schadelijk voor onze algehele geestelijke gezondheid. Vaak zijn dit ontwikkelingen die fungeren als een voorloper van depressie. Het is dan ook niet verrassend dat piekeren veel meer voorkomt bij mensen die in steden wonen dan bij plattelandsbewoners. Dit proces wordt sterk geassocieerd met verhoogde activiteit in een bepaald gebied in de hersenen, de zogenaamde subgenual prefrontale cortex.  Omdat zij dit konden meten leidde dit tot een vervolg op het eerste onderzoek.

38 gezonde volwassen stedelingen werden verzameld en gevraagd een vragenlijst in te vullen om te bepalen hoe vaak ze piekeren. Er werden hersenscans gemaakt die de bloedstroom die door de subgenual prefrontale cortex stroomt lieten zien. De vrijwilligers werden verdeeld in twee groepen: de ene groep moest door een weelderig, groen, rustig park op de campus wandelen, terwijl de andere groep bij een luide, drukke verkeersweg moest gaan wandelen. Geen van de groepen mocht in paren lopen of naar muziek luisteren tijdens de oefening.

Zodra ze klaar waren met het wandelen keerden ze terug naar het lab en beantwoordden ze dezelfde vragenlijst, en werden hun hersenen opnieuw gescand.

De resultaten waren duidelijk – van de groep die langs de weg had gelopen was het niveau van bloedstroming in hun subgenual prefrontale cortex vergroot en de piekerscores waren onveranderd. De groep die in de natuur liep, aan de andere kant, toonde zeer betekenisvolle verbeteringen in hun geestelijk welzijn. Ze hadden minder gepiekerd en er stroomde minder bloed naar hun subgenual prefrontale cortex.  Het hersengebied was duidelijk stiller.

De resultaten

De resultaten van deze studie “suggereren sterk dat het buiten wandelen in een natuurlijke omgeving een eenvoudige, effectieve en bijna onmiddellijke manier kan zijn om de gemoedsgesteldheid van degenen die in steden wonen te verbeteren,” aldus de heer Bratman.

  • Bratman, G. N., Daily, G. C., Levy, B. J., The benefits of nature experience: Improved affect and cognition. Bratman, G. N., Daily, G. C., Levy, B. J., Gross, J. J. 2015; 138: 41-50
DELEN